Ciência

Espécie de dinossauro 'dragão' de 15 metros de comprimento é descoberta na China

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Os saurópodes, uma categoria de dinossauros que inclui o Diplodocus, normalmente tinham pescoços que compreendiam até um terço do tamanho do corpo. Uma nova espécie de dinossauro descrita em recente Revista de Paleontologia de Vertebrados tinha um pescoço que podia esticar até 25 pés de comprimento, que é metade do comprimento do corpo.

O dinossauro foi nomeado Qijianglong (pronuncia-se 'CHI-jyang-lon'), que significa 'dragão de Qijiang'. Seus ossos foram descobertos perto da cidade chinesa de Qijiang por trabalhadores da construção civil em 2006. Pertence a uma família de saurópodes conhecida como mamenchisaurídeos. Milagrosamente, quando a fera foi desenterrada, sua cabeça ainda estava presa às vértebras, algo extremamente incomum no mundo da paleontologia.

'É raro encontrar a cabeça e o pescoço de um dinossauro de pescoço comprido juntos porque a cabeça é muito pequena e facilmente se desprende após a morte do animal', explica Tetsuto Miyashita , um paleontólogo da Universidade de Alberta que, junto com o ex-aluno de mestrado Lida Xing e professor Philip Currie , descobriu a nova espécie.

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Também digno de nota é que as vértebras do dinossauro estavam cheias de ar, assim como os esqueletos dos pássaros. Isso tornava seus pescoços bastante leves para seu tamanho enorme (e, sem dúvida, impedia que eles caíssem de cara quando estavam sendo perseguidos por outros grandes bandidos). As vértebras também foram encontradas entrelaçadas de tal forma que permitiriam que o dinossauro levantasse a cabeça para cima e para baixo como um guindaste de construção, mas não a movesse com muita facilidade de um lado para o outro.

Acredita-se que o dragão de Qijiang tenha vivido cerca de 160 milhões de anos atrás, durante o período jurássico tardio, quando dinossauros como o estegossauro também vagavam pela Terra. Seu pescoço extraordinariamente longo sugere a amplitude das adaptações evolutivas, diz Miyashita.

'Qijianglong é um animal legal. Se você imaginar um animal grande que tem meio pescoço, você pode ver que a evolução pode fazer coisas extraordinárias', disse ele em um declaração .

O paleontólogo também se pergunta se os antigos moradores da China - o único lugar onde os mamenchisaurídeos são encontrados - já se depararam com os restos de um Qijianglong, o que poderia ter contribuído para lendas de dragões na região.

'A China é o lar dos antigos mitos dos dragões', disse Miyashita. 'Eu me pergunto se os antigos chineses tropeçaram em um esqueleto de um dinossauro de pescoço comprido como Qijianglong e imaginaram aquela criatura mítica.'