Ciência

Google Lunar XPrize: a próxima grande corrida espacial do mundo

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Quando a inovação para, às vezes só precisa de um empurrãozinho. Um pouco de força aplicada na direção certa e, em seguida, impulso transmitido, o resto cuida de si mesmo. Esse impulso pode vir de muitas fontes, mas uma tende a ser a mais eficaz: dinheiro.

Foi um prêmio monetário que estimulou Charles Lindbergh a se amarrar no Spirit of St. Louis e se tornar o primeiro a cruzar o Atlântico de uma só vez. Foi um prêmio monetário que incentivou a Scaled Composites a construir SpaceShipOne , em última análise, gerando Virgin Galactic. E, no próximo ano, será um prêmio monetário que colocará o primeiro rover não financiado pelo governo na lua. Ou, possivelmente, vários rovers.

A nova competição é chamada de Google Lunar XPrize. E, como o Ansari XPrize de uma década atrás, que acelerou muito a corrida em direção às viagens espaciais comerciais, essa nova competição já está trazendo o mesmo aumento de ritmo para o levantamento e exploração lunar. Ao longo do caminho, está dando aos membros de 18 equipes independentes em todo o mundo o desafio e a oportunidade de uma vida.

Criando um XPrize

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O XPrize se autodenomina um 'motor de inovação'. Seu site afirma: 'Em vez de jogar dinheiro em um problema, incentivamos a solução e desafiamos o mundo a resolvê-lo'. Sua primeira competição foi o Ansari XPrize, e o problema era: como iniciar a indústria espacial comercial? A Scaled Composites ganhou em 2004 no Mojave Air and Space Port, um cheque de US$ 10.000.000 entregue depois que a equipe lançou sua nave à beira do espaço duas vezes no período de duas semanas.



Essa foi até agora a competição mais famosa da organização, mas houve dezenas de outras, normalmente financiadas por indivíduos ou organizações de caridade. Em 2010, Carro muito leve de Edison2 ganhou o Progressive Insurance Automotive XPrize, um prêmio de US$ 5 milhões para o primeiro carro a gerenciar mais de 100 MPG. No entanto, esse carro ainda precisava ser construído de forma a permitir sua eventual produção em massa. Um ano depois, a Elastec/American Marine ganhou o prêmio de US$ 1 milhão Wendy Schmidt Oil Cleanup Xchallenge desenvolvendo tecnologia que extrai petróleo da superfície do oceano três vezes mais rápido do que a melhor solução anterior para o problema.

Foi em 2007 que a organização apresentou o Google Lunar XPrize, uma bolsa de US$ 30 milhões em prêmios para a primeira equipe independente a pousar um rover na lua e se mover 500 metros ou mais pela superfície lunar, tudo isso enquanto enviava alta definição vídeo para aqueles de nós ainda presos na Terra. Já se passaram quase sete anos e, finalmente, estamos quase prontos para o lançamento.

Contagem regressiva para a ignição

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Equipes de todo o mundo foram convidadas a participar para competir no Google Lunar XPrize. 33 deles fizeram o corte para se tornarem participantes oficiais. Mas, ao longo dos anos entre então e agora, muitos deles desistiriam. Outros juntariam forças e recursos, resultando em um conjunto de 18 equipes atuais que ainda estão em disputa.

Todas as equipes restantes enfrentam os mesmos desafios de engenharia para colocar suas sondas na lua, mas pergunte qual é o maior obstáculo geral e você ouvirá a mesma coisa: financiamento. Levar algo para o espaço não é barato, com custos subindo facilmente para dezenas de milhões de dólares apenas para o lançamento. Chegar lá sem o apoio total de uma entidade governamental rica torna tudo ainda mais difícil. (As equipes podem aceitar até 10% de seu financiamento total de uma entidade governamental, mas não mais.)

Para ajudar nessa parte da equação, a XPrize criou os chamados Prêmios Milestone. Trata-se de uma espécie de competição interina, um pool de US$ 6 milhões a ser pago às equipes capazes de provar aos juízes do XPrize que seus landers podem pousar, seus rovers podem andar e seus sistemas de imagem são capazes de capturar a essência visual única do superfície lunar.

Os testes

18 equipes ainda estão concorrendo ao Google Lunar X, e qualquer uma delas é elegível para o prêmio caso chegue à lua primeiro. No entanto, cinco dessas equipes se inscreveram e foram selecionadas para uma série de testes Milestone, que ocorrerão até o verão de 2014. Em cada um desses testes, um ou mais juízes da XPrize avaliarão a equipe antes, durante e após a execução do teste , determinando se o teste foi aprovado ou reprovado.

Os testes se enquadram em uma das três categorias:

Pousar

Até três equipes podem ganhar este prêmio de US$ 1 milhão, concedido quando a equipe demonstra com sucesso sua capacidade de pousar com segurança na superfície lunar. Isso inclui sistemas de propulsão, módulos de pouso e os tipos de software e inteligência integrada necessários para uma espaçonave pousar na lua. Afinal, com um atraso de três segundos para qualquer sinal enviado à lua, o controle remoto não é uma boa opção.

Mobilidade

Até quatro equipes podem ganhar este prêmio de US $ 500.000 por demonstrar a capacidade de cobrir a distância necessária de 500 metros na lua. Enquanto muitas das equipes estão usando rovers, algumas estão optando por pular ou voar pela superfície lunar. Portanto, este teste envolve a demonstração bem-sucedida do pacote lunar da equipe cobrindo essa distância.

Câmera

Por fim, esse prêmio de US$ 250.000 pode ser ganho por até quatro equipes, pois mostram sua capacidade de capturar imagens de alta definição da superfície lunar. Isso pode parecer fácil, com a preponderância de câmeras HD em smartphones e tudo mais, mas desenvolver um sistema que possa funcionar no vácuo do espaço e o incrível contraste na lua requer algum hardware e software especializado.

As equipes da Milestone


Mais por vir

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Até o verão de 2014, traremos a você perfis detalhados de cada uma dessas equipes, além dos outros competidores. Também teremos filmagens e relatórios arquivados de todo o mundo à medida que cada equipe passa pelos testes Milestone antes de finalmente pousar na Lua até o final de 2015. Será uma aventura e tanto, e mal podemos esperar para você se juntar a nós.

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