Ciência

Google Lunar XPrize: decolando com o Moon Express no Kennedy Space Center

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Os critérios para ganhar o prêmio de US$ 20 milhões do Google Lunar XPrize parecem bastante simples: pousar na lua, atravessar uma distância de 500 metros e enviar imagens de alta definição para a Terra ao longo do caminho. A solução natural para o problema, de fato a que a maioria dos concorrentes do GLXP imaginou, é depositar suavemente um rover na superfície lunar e depois deixá-lo percorrer a distância necessária, desviando de rochas e outros lixos lunares ao longo do caminho. .

A equipe da Moon Express, com sede em Mountain View, Califórnia, no entanto, está adotando uma abordagem bastante diferente. Se tudo correr conforme o planejado, o módulo de pouso da equipe fará um pouso suave e controlado na lua, olhará ao redor em alta definição e decolará novamente. O lander vai pousar uma segunda vez em um local a pelo menos 500 metros de distância do primeiro, completando o desafio e, se o fizer antes de qualquer uma das outras equipes, levando para casa o Grande Prêmio de US $ 20 milhões.

De muitas maneiras, isso simplifica muito as coisas. Os rovers tendem a ficar presos, quebrar ou simplesmente não serem implantados corretamente. Além disso, projetar e construir um do zero não é tarefa fácil. 'Nenhum rover' é igual a nenhum desses problemas, e menos massa para transportar para fora do planeta em primeiro lugar.

Dito isto, esta abordagem levanta algumas complicações. Aterrissar na superfície lunar - pelo menos, fazê-lo de maneira controlada - é o aspecto mais arriscado e desafiador de toda a viagem. O módulo de pouso não apenas deve diminuir a velocidade até uma velocidade precisa enquanto mantém uma trajetória precisa, mas também deve escanear o terreno abaixo e identificar um bom local de pouso ao fazê-lo. Moon Express quer fazer isso duas vezes.



Para ver se a Moon Express tem o que é preciso para fazer isso, viajamos para o Kennedy Space Center da Flórida, a icônica antiga casa do ônibus espacial. Lá, a Moon Express está testando seu MTV-1X - ou seja, seu 'Moon Express Test Vehicle 1 - XPrize Version'. Ou, mais coloquialmente, o 'donut voador', graças à sua forma toroidal. Este é efetivamente um protótipo para o veículo de pouso final, o MX-1. O MX-1 será lançado em órbita no topo de um foguete bastante grande, voará por aproximadamente 240.000 milhas até a lua e então orbitará lá algumas vezes antes de pousar.

A abordagem do Moon Express é interessante não apenas porque não possui um rover, mas porque o MX-1 é basicamente um tanque de combustível voador. A estrutura do módulo de pouso é o próprio tanque com os propulsores, células solares, câmeras e outros equipamentos necessários.

O primeiro passo para verificar se funciona foi uma série de testes de propulsores, purgando e enchendo cuidadosamente o veículo com peróxido de hidrogênio e garantindo que as coisas disparassem corretamente. Inicialmente, a embarcação estava totalmente amarrada. Mais tarde, mudou-se para os chamados testes amarrados, onde foi autorizado a voar sob seu próprio poder enquanto seguramente conectado a uma configuração projetada para garantir que o veículo não caísse - ou, de fato, caísse no Cenário da Flórida.

Este teste ocorreu no Space Shuttle Landing Facility, onde o ônibus espacial voltou para casa após as missões e sua tripulação desembarcar. No final da pista há uma superfície lunar simulada com crateras e obstruções. É um lugar bom e histórico, mas a Moon Express está se mudando para algumas novas escavações, logo abaixo da estrada no antigo Complexo de Lançamento Espacial 36. (Isso é SLC-36 na terminologia da NASA.) Tivemos a sorte de fazer uma turnê antecipada.

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O SLC-36 remonta ao início dos anos 60 e é o local onde os foguetes Atlas foram desenvolvidos. O local também viu o lançamento das sondas Surveyor, os primeiros veículos da América a pousar na superfície lunar.

O local inclui um enorme bunker de concreto, equipado com periscópios para que cientistas de foguetes como o famoso Wernher von Braun pudessem assistir ao lançamento de seus veículos em (relativa) segurança. A equipe rebatizou o bunker de 'Moon Mountain'.

Completamente sem energia ou janelas neste momento, aventurar-se dentro da Moon Mountain é mais como espeleologia do que explorar. Dentro do ambiente escuro, úmido e, francamente, fedorento, era difícil não imaginar como deveria ter sido lá 50 anos antes. Essas imaginações foram facilitadas por muitos consoles antigos e pedaços de equipamentos espalhados por aí.

A Moon Express tem planos de investir cerca de US$ 500.000 no local de 80 acres, transformando-o no destino final de pesquisa e desenvolvimento para futuros programas lunares. Isso incluirá vários blocos para testes de aterrissagem, estações de disparo de motores e, é claro, espaço de escritório para o pessoal da empresa.

Por enquanto, porém, o objetivo é a lua, ser a primeira equipe privada a pousar lá e levar para casa o Google Lunar XPrize. Ainda há um longo caminho a percorrer.

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