Ciência

New Horizons retorna primeiras novas imagens de Plutão

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As primeiras imagens de Plutão vieram da espaçonave New Horizons da NASA no 109º aniversário do homem que descobriu o planeta anão em 1930. Clyde Tombaugh .

Na época em que as fotos foram tiradas em 25 e 27 de janeiro, a New Horizons estava a quase 203 milhões de quilômetros de Plutão (mais de 126 milhões de milhas). Embora tenha sido tirada com o Long-Range Reconnaissance Imager telescópico de alta resolução, a distância significa que as imagens são de resolução muito baixa - Plutão e sua maior lua, Caronte, aparecem como bolhas pixeladas em uma extensão preta.

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No entanto, eles representam um novo fluxo de informações cada vez maiores sobre Plutão. Nos próximos meses, a espaçonave se aproximará cada vez mais do planeta anão, atingindo seu ponto mais próximo em 14 de julho de 2015.

'Meu pai ficaria emocionado com New Horizons', Annette Tombaugh, filha de Clyde Tombaugh. 'Para realmente ver o planeta que ele descobriu, e descobrir mais sobre ele - para ver as luas de Plutão - ele teria ficado surpreso. Tenho certeza que teria significado muito para ele se ele fosse ainda vivo hoje.'



À medida que os meses avançam, espera-se que o LORRI tire centenas de fotos de Plutão. A princípio, serão pouco mais que gotas de luz, como as primeiras imagens - no entanto, ainda serão úteis para emitir correções de curso à medida que a New Horizons se aproxima. No final da primavera, no entanto, as imagens da New Horizons poderão ser usadas para obter mais informações sobre o próprio Plutão.

'Plutão está finalmente se tornando mais do que apenas um ponto de luz', disse Hal Weaver, cientista do projeto New Horizons no Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins em Laurel, Maryland. cada vez maiores nas imagens conforme a espaçonave New Horizons se aproxima de seus alvos. As novas imagens do LORRI também demonstram que o desempenho da câmera não mudou desde que foi lançada há mais de nove anos.

A New Horizons, que já viajou mais de 3 bilhões de milhas desde seu lançamento em 16 de janeiro de 2006, e está voando em direção a Plutão a uma velocidade de cerca de 31.000 mph, não estudará apenas Plutão e suas luas, mas também o campo de asteróides no qual reside - o Cinturão de Kuiper , que deve durar uma década. Quando sua missão terminar, ele simplesmente continuará voando para o espaço profundo. Se ainda estiver operacional, poderá fornecer informações sobre a heliosfera externa por volta de 2038.

'Esta é a nossa homenagem de aniversário ao professor Tombaugh e à família Tombaugh, em homenagem à sua descoberta e realizações na vida', disse Alan Stern, investigador principal da New Horizons no Southwest Research Institute.

'Estas imagens de Plutão, claramente mais brilhantes e mais próximas do que as que a New Horizons tirou em julho passado de duas vezes mais longe, representam nossos primeiros passos para transformar o ponto de luz que Clyde viu nos telescópios do Observatório Lowell há 85 anos, em um planeta antes da olhos do mundo.'