Ciência

Plutão deve retornar ao clube do planeta?

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Quando a NASA Novos horizontes Sonda Plutão lançada em 19 de janeiro de 2006, Plutão ainda era oficialmente considerado um planeta.

No final de 2006, já não era classificado ao lado de Mercúrio, Vênus, Terra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano e Netuno. Ele havia sido rebaixado para o status de um planeta anão. Agora, enquanto o mundo celebra a O sobrevoo histórico de Plutão da New Horizons foi realizado com sucesso em 14 de julho , alguns estão perguntando: é hora de trazer Plutão de volta para a dobra do planeta?

Plutão foi descoberto oficialmente em 1930 por Clyde Tombaugh, e foi inicialmente pensado para ter uma massa equivalente à da Terra . Era, portanto, razoável declarar Plutão o nono planeta do sistema solar.

Ao longo dos anos, porém, descobriu-se que a massa de Plutão era cada vez menor. Em 1948, o astrônomo Gerard Kuiper revisou sua massa . Era, disse ele, apenas um décimo da massa da Terra. Em 1978, foi revisto para 1/500 da massa da Terra. Em 2006, o número final foi 1/459 .




Mas o último prego no caixão foi a descoberta de Eris, um objeto transnetuniano - isto é, um planeta menor que orbita o Sol a uma distância média maior que Netuno - em 2005, pelo astrônomo Mike Brown. A massa de Eris era 27% maior que a de Plutão, e pensava-se que era maior que Plutão.

Isso significava uma de duas coisas: Eris também poderia ser declarado um planeta ou Plutão poderia ser destituído de seu status de planeta. Na Assembléia Geral de 2006 da Sociedade Astronômica Internacional, um consórcio de membros da União Astronômica Internacional estabeleceu uma nova definição para planetas :

Um corpo celeste que (a) está em órbita ao redor do Sol, (b) tem massa suficiente para que sua autogravidade supere as forças de um corpo rígido de modo que ele assuma uma forma de equilíbrio hidrostático (quase redonda), e (c) passou vizinhança em torno de sua órbita.

Plutão, foi declarado, não atendia ao terceiro critério. Ele compartilha sua vizinhança orbital com outros objetos na área do Sistema Solar além de Netuno, chamada de Cinturão de Kuiper.

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Um voto foi contado. 237 membros votaram a favor do rebaixamento de Plutão para a definição de planeta anão, 157 contra, 17 abstenções.

'Plutão está morto', disse Brown, anunciando o veredicto que lhe renderia o apelido Assassino de Plutão. 'Plutão não é um planeta. Há finalmente, oficialmente, oito planetas no sistema solar.'

Quando comparado com outros objetos do sistema solar, o veredicto parece fazer sentido. Esta semana, a NASA descobriu que o diâmetro de Plutão é maior do que o suposto a 1.473 milhas (2.370 quilômetros), tornando-o maior que o Eris, que chega a 1.445 milhas (2.326 quilômetros). Mas mesmo com seu tamanho revisado, ainda é menor que a lua da Terra, que tem 3.475 quilômetros.

No entanto, Alan Stern, líder da missão New Horizons, discordou do veredicto.

'Esta definição fede, por razões técnicas', ele disse Space.com em 2006 . 'Está claro que a zona da Terra não está limpa. Júpiter tem 50.000 asteróides troianos.'

Viagem da New Horizons a Plutão (fotos)

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UMA nova petição no Change.org espera restaurar o status planetário de Plutão. A petição afirma que a reunião da IAU em agosto seria um bom momento para revisitar a classificação planetária de Plutão.

'Isso é muito mais do que definições planetárias. Quando esta nova definição de planeta foi instituída, as gerações futuras perderam milhões de dólares em financiamento para a exploração espacial', diz a petição.

“Se milhares de pessoas exigirem que Plutão seja reclassificado como planeta ao mesmo tempo em que a New Horizons enviar os dados para provar isso, podemos reacender uma geração de exploração planetária futura”.

Emily Lakdawalla da Planetary Society, no entanto, compilou um infográfico útil dos objetos não planetários no sistema solar que foram visitados por naves espaciais, como a lua e o planeta anão Ceres . Alguns são até o foco das próximas missões, como Europa e Titã . Muitos são maiores que Plutão.

Pode parecer contra-intuitivo classificar algo menor que uma lua como um planeta, mas Stern tem uma resposta para isso: reclassificando grandes luas como 'planetas satélites'. Isso os colocaria na categoria de planetas - o que, por sua vez, tornaria mais razoável que os planetas anões do sistema solar, que são menores, mas não satélites, sejam considerados planetas. Isso pode significar que Ceres, Eris, Haumea e Makemake – os outros quatro planetas anões conhecidos do sistema solar – também seriam elegíveis para o status de planeta.

Mas Brown, que em 2006 disse que a decisão era 'a coisa certa a fazer', continua firme. Ele estima que existam 376 objetos no sistema solar externo que poderiam ser planetas anões . Se a definição do que constitui um planeta mudar para incorporar planetas anões, isso pode significar centenas de novos planetas apenas no sistema solar.

E ele sustenta que Plutão não precisa ser classificado como um planeta para valer nosso tempo e atenção.

“Toda vez que alguém diz que Plutão parece realmente interessante, portanto, deveria ser um planeta, [a lua de Saturno] Titã derrama uma lágrima de alcano”, ele disse. disse no Twitter .